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쥐띠 해를 맞으며
칼럼위원 최규학
[2020-01-30 오전 11:08:00]
 
 
 


2020년은 경자년(庚子年) 쥐 띠 해이다. 경자년은 60갑자 중 37번째에 해당하고, 10간 중 경(庚)은 하얀 색, 12지 중 자(子)는 쥐를 의미하므로 60년 만에 찾아오는 하얀 쥐띠의 해에 해당된다. 쥐는 12지 동물 중에 가장 작지만 첫 번째 동물로 포함된 데에는 그만한 이유가 있는 것으로 보인다.
속설에 의하면 옥황상제가 정월 초하루 날 동물들을 소집하였는데 소는 하루 전날 출발하여 문 앞에 가장 먼저 도착하였고, 쥐는 소등에 타고 와서 뛰어 내려 1등을 하였다는 것이다.  음양설은 쥐는 11시부터 새벽 1시까지가 활동시간인데 이는 음양이 바뀌는 시간이고 쥐의 앞발은 발가락이 4개로 음이고 뒷발은 발가락이 5개로 양의 수에 해당되어 가장 먼저 배치되었다는 설이다. 이어지는 동물별 발가락 수는 다음과 같다. 소(4), 호랑이(5), 토끼(4), 용(5), 뱀(0), 말(1), 양(4), 원숭이(5), 닭(4), 개(5), 돼지(4)이다.
쥐는 분류학적으로 보면 동물계, 척추동물문, 포유강, 설치목, 쥐과, 쥐속, 쥐종에 속한다. 설치류(齧齒類)에서 설(齧)은 ‘이를 갈다’라는 뜻이다. 쥐는 아래위 한 쌍의 이가 계속 자라나기 때문에 무엇인가를 계속 갉아서 이를 갈아야 한다. 쥐는 약 3,600만 년 전에 아시아에서 출현하여 남극을 제외한 전 지역에 전파된 것으로 보인다.
쥐는 잡식성으로 온화한 성품을 가지며 수컷 1마리가 집단에 군림하는 사회적 구조를 가진다. 쥐는 포유류 중 가장 번성한 동물로 전체 포유류의 1/3을 차지한다. 쥐는 인간과 함께하는 동물로 그 마릿수는 인간의 3배에 해당한다. 쥐와 인간은 유전자가 99%일치하는데 80%는 똑 같고 19%는 비슷하다. 쥐의 수명은 2-3년인데, 번식력이 뛰어나 1회에 5-15마리를 출산하고 임신기간은 3주인데 출산 즉시 다시 임신이 가능하여 암컷 쥐는 뱃속에 늘 새끼를 임신하고 있다. 
쥐는 한자로는 서(鼠)이고 영어로는 집쥐는 래트(rat), 생쥐는 마우스(mouse), 들쥐는 보울(vole)이다. 컴퓨터 입력장치인 마우스는 생쥐를 닮은 데서 기인했다. 쥐의 종류는 220속 1,800여종이 있다. 다람쥐, 비버, 호저, 햄스터, 레밍, 기니피그, 청설모, 사향쥐, 친칠라, 뉴트리아 등도 쥐에 속한다. 박쥐(Bat)는 박쥐목, 박쥐과로 쥐와는 다른 동물이다. 쥐 중에 햄스터와 기니피그는 성질이 온순하고 주인 말을 잘 따라서 애완동물로 인기가 있는데 일본에서는 기니피그를 모르모트라고 부른다.
모르모트는 의학 생물학의 실험용으로 사용되는데 우리나라에서만 1년에 약 300만 마리가 투입된다. 최근 들어 실험용 동물에 대한 고통을 감소시켜야 한다는 목소리가 높아져 우리나라에서는 2006년에 ‘실험동물보호법’이 통과 되어 마취제를 사용하고 안락사를 실시하게 되었고 영국에서는 1876년 ‘실험 쥐 관리에 관한 법률’이 제정 된 바 있다.
레밍, 비버, 사향쥐, 친칠라, 뉴트리아쥐는 모피용으로 인기가 높아 피해가 심한 상황이다. 레밍(Lemming)은 레밍 신드롬, 레밍 증후군, 레밍 효과로 유명한데, 이는 자신의 의견이나 주장 없이 자신이 속한 집단이나 우두머리의 행동을 그대로 따르는 집단 편승현상을 말한다. 레밍은 나그네쥐라고도 불리는데 스칸디나비아에서 주로 서식한다. 외모는 햄스터와 비슷하여 앙증맞게 생겼는데 의외로 집단 자살의 특성이 있다. 바다에 집단으로 뛰어들어 죽는 광경이 종종 목격되는데 이는 의도된 죽음이 아니라 우연한 사고라고 보는 것이 정설이다. 레밍은 개체 수가 불어나면 서식지를 이동하는데 집단행동 특성으로 앞을 따라가다가 바다를 만나면 줄줄이 바다에 빠져 죽게 되는 것이다. 
 
2017년 우리나라 모 정치인이 “국민은 레밍과 같다.”라는 말을 하여 공분을 산 적이 있는데 이는 우리 국민은 생각 없이 남들 하는 대로 몰려다닌다는 비하 발언이었기 때문이다. 이는 요즘 정치 상황에서 나타나는 행동 특성에 대해서도 한 번 견주어 볼 만한 것이 아닌가 생각된다.
쥐의 천적은 고양이, 올빼미, 여우, 족제비, 뱀, 너구리 등이다. 쥐에 대한 인식은 긍정적인 것보다 부정적인 측면이 많다. 쥐는 인간의 식량을 축내고 더러운 곳에서 숨어서 서식하는 특성을 가지며 전염병까지 옮기기 때문이다. 한자 성어에서도 쥐에 대한 부정적인 이미지가 잘 나타나는데, 직봉사서(稷蜂社鼠)는 사직단의 벌과 쥐라는 말로 남의 권세에 의지해 악행을 일삼는 자를 말한다. 수서양단(首鼠兩端)은 이리저리 눈치를 보며 잔 머리를 굴리는 것을 말하고, 노서출동(老鼠出洞)은 우유부단 하거나 너무 조심하는 모습을 의미한다.
쥐의 긍정적인 이미지는 다산과 번식력에서 기인된 것으로 다산, 풍요, 번영, 근면, 지혜, 예지력 등을 상징한다. 월트 디즈니사의 상징인 미키 마우스는 전무후무한 슈퍼스타인데 ‘상냥하고 친절하며 유쾌한 쥐’를 나타내고, ‘톰과 제리’는 ‘우둔한 고양이와 영리한 생쥐’를 표현하고 있다. 국립민속박물관이나 부산 박물관의 2020 특별전에서도 ‘다산의 영민한 동물’, ‘근면과 예지의 동물‘ 과 같은 긍정적인 표제가 붙었다.
쥐는 장유유서의 질서와 예의를 지키는데 굴속에서 부부침실과 새끼방, 측간과 식량창고를 따로 두고 길에서 어른을 만나면 양보하는 것으로 알려졌다. 쥐들도 생존을 위해서 치열하게 질서를 지키며 살고 있는 점에서 인간과 유사한 면이 있다. 세종실록지리지에서 흰쥐를 상서로운 동물로 표현했는데 2020년 경자년은 흰 쥐의 해이니만큼 좋은 일이 있을 것으로 기대해봄직 하다.

편집국(scshinmun@naver.com)

 
 
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